Lucas Radebe, el Bafana Bafana de Elland Road

A lo largo de los 98 años de historia del Leeds United se han visto a grandes jugadores pero uno de los que quedaron en la retina de todos sus aficionados fue Lucas Radebe. El sudafricano, en sus 11 campañas en el equipo de Elland Road, dejó todo su trabajo y su carisma en hacer más grande al Leeds United. Los seguidores que, domingo tras domingo acuden al estadio, todavía le recuerdan.

El 1 de julio de 1994 Lucas Radebe se incorporaba a la disciplina del Leeds United. Su anterior club, el Kaizer Chiefs hacía oficial la marcha de uno de sus futbolistas más importantes. El futbolista nacido en Soweto se embarcaba en una gran aventura para él, jugar en la liga más importante del mundo. Con 25 años Radebe dejaba su país con la intención de hacerse grande en el mundo del fútbol.

Su primera campaña (1994/95) con la camiseta del Leeds no fue todo lo buena que él esperaba, su aclimatación a la Premier League no fue muy afortunada. Apenas dispuso de 12 partidos para lucirse en un año bastante bueno para el conjunto dirigido por Howard Wilkinson. Los de Elland Road consiguieron acabar en una meritoria quinta posición, lo que les permitió jugar competición europea. Un año más tarde, sus prestaciones tampoco fueron muy continuas, jugó 13 partidos a las órdenes del mismo técnico.

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En la temporada 1996/97 la llegada en septiembre al banquillo de George Graham fue vital para Lucas Radebe. El técnico escocés empezó a confiar en el sudafricano hasta tal punto de convertirse en uno de los fijos en el once. Sumó un total de 32 partidos en la Premier League. Su contundencia defensiva y su fortaleza en el juego aéreo fueron sus señas de identidad. En la campaña posterior el futbolista sudafricano disputó 27 choques y fue pieza importante en la clasificación de los suyos para jugar competición europea gracias al quinto puesto cosechado en la Premier League.

La salida del entrenador George Graham del banco en la temporada 1998/99 en sustitución de David O´Leary no varió mucho en Lucas. El técnico irlandés confió en el trabajo defensivo de Lucas Radebe. El central 29 choques en la Premier League y tres en la Copa de la UEFA. En la campaña siguiente, la 1999/00, el futbolista sudafricano estrenaba capitanía en el Leeds en el partido de la Copa de la UEFA contra el Spartak de Moscú. Su debut como capitán no pudo ser mejor. Un gol suyo a falta de seis minutos para el final permitió a los ingleses meterse en los octavos de final. Al final, el Leeds United consiguió llegar hasta semifinales, en las que cayó ante el Galatasaray. Este año Lucas Radebe estuvo presente en 31 partidos en la Premier League, donde el equipo terminó en la tercera posición lo que le permitió entrar en la Champions League, y en 11 de la competición europea.

En la temporada 2000/01 llegaba el ansiado debut de Lucas Radebe con la camiseta del Leeds en la máxima competición europea. Su estreno no fue muy bien, cayeron ante el FC Barcelona por un claro cuatro a cero pero la participación de los de Elland Road fue sensacional. En semifinales fue el Valencia el encargado de romper el sueño de los ingleses de disputar la gran final. El sudafricano disputó 20 partidos en la Premier League y ocho en la Champions League. Con David O´Leary y una camada de futbolistas extraordinarios como eran Rio Ferdinand, Robbie Keane, Alan Smith, Ian Harte y el propio Lucas Radebe, el Leeds hizo historia alcanzando las semifinales de la Champions League. El boom por el defensa sudafricano fue tal que hasta un grupo de locos por el rock, seguidores del Leeds United, cambiaron el nombre de su grupo de música para pasar a denominarse Kaizer Chiefs, en honor al equipo de procedencia de Lucas Radebe.

Kaizer Chiefs, grupo de Rock de Leeds

Lucas Radebe, poco a poco fue perdiendo peso en el Leeds United. En las dos siguientes temporadas, 2001/02 y 2002/03, apenas participó en 19 partidos en la Premier League y en tres en la Copa de la UEFA. La marcha de David O´Leary, la llegada de Terry Venables y después de Peter Reid acabaron con la titularidad de Lucas. En el año futbolístico 2003/04, el sudafricano tan solo estuvo en 14 duelos de la Premier League. Fue, sin lugar a dudas su peor año. El Leeds United, tras una campaña para olvidar, descendía a Championship.

En Championship, Lucas Radebe apenas tuvo la oportunidad de salir en los onces titulares y en el último choque del campeonato jugó los últimos instantes del partido ante el Rotherham. Era el momento de despedirse de Elland Road y de todos los aficionados que, jornada tras jornada, le habías mostrado su cariño. En el minuto 86 salió al terreno de juego en sustitución de Danny Pugh y, bajo una ovación tremendo, puso fin a su carrera deportiva. Con lágrimas en los ojos, el Bafana Bafana de Elland Road terminaba su vida en el fútbol con la elástica que le vio crecer, la del Leeds United. ¡Muchas gracias Radebe!

Lucas Radebe

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